Martes, 21 Noviembre 2017 00:00

A pesar de la mala fama Destacado

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El doctor Manuel Rapado, creador del proceso tecnológico por el que se produce la membrana, asegura que la tecnología nuclear no solo es eficiente sino también segura. El doctor Manuel Rapado, creador del proceso tecnológico por el que se produce la membrana, asegura que la tecnología nuclear no solo es eficiente sino también segura. Por JESSICA CASTRO BURUNATE

Cuba, como otros tantos países, intenta borrar el estigma que pesa sobre el uso de reacciones de núcleos atómicos y apuesta por sus aplicaciones más nobles en sectores claves como salud, agricultura y medioambiente

Tendríamos el infinito en nuestras manos, así lanzaba el físico Isaac Asimov (Rusia 1920-Nueva York 1992) su apuesta por el desarrollo de la tecnología nuclear en su novela El fin de la eternidad. Asimov reconocía esa condición humana de explorar todos los mundos posibles y trascender todos los límites. Lamentablemente, la reputación de esta ciencia se ha visto ligada a la destrucción y la muerte, opacando sus aplicaciones más nobles.

En Cuba, los programas de aplicaciones con tecnologías nucleares tienen más de tres décadas y en su momento pusieron a la nación caribeña entre los líderes regionales. Aun cuando en la década de 1990 tuvieran un receso forzoso en los momentos más críticos del período especial. Hoy se concentran varios empeños en recuperar esas capacidades perdidas, especialmente en el área de irradiaciones.

La Agencia de Energía Nuclear y Tecnologías Avanzadas (Aenta) aúna estos esfuerzos, con el respaldo de otras instituciones nacionales e internacionales, incluido el Organismo Internacional de Energía Atómica (OIEA). El proceso comenzó a implementarse en el año 2007 con la recuperación de instalaciones ya obsoletas y nuevas incorporaciones, aunque solo se mantienen a nivel de laboratorio.

“Por supuesto, esta escala no satisface las ambiciones investigativas y de desarrollo de las instituciones científicas; tampoco las necesidades del país”, explica Manuel Santiago Fernández Rondón, director del departamento de Ciencia, Innovación y Colaboración Internacional de la Agencia. Pero una vez más el financiamiento para cubrir los altos costos de una tecnología como esta es un problema.

Hasta el momento, sus mayores usos en el país se concentran en la esterilización, producción para el sistema nacional de salud, servicios diversos para la agricultura y programas medioambientales de mitigación y adaptación al cambio climático.

Eficiencia asegurada

Cuando se menciona radiación nuclear, automáticamente vemos el signo de peligro. ¿Por qué entonces sigue siendo una opción por la que tantos apuestan?

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En el irradiador húngaro empleado por el Ceaden, las fuentes de radiación están confinadas dentro de un cilindro de acero inoxidable separado a su vez por una pared de plomo y acero. (Foto: CEADEN).

Por una parte, la eficiencia del proceso, sin importar su complejidad, es fácilmente controlada gracias a la dosimetría (cálculo de la dosis absorbida en tejidos y materia como resultado de la exposición a la radiación ionizante). En términos económicos resulta altamente competitiva en grandes escalas de producción. Y a nivel de beneficios productivos, al ser un proceso físico no químico, no quedan residuos ni altera la temperatura del producto, propiedad de gran valor en el manejo de fármacos.

Resulta muy eficiente para el tratamiento de plagas, algo particularmente útil en países tropicales como Cuba. Las garantías de este tipo de esterilización abren las puertas a mercados como el estadounidense, que requieren el uso de un tratamiento el cual asegure la eliminación de las larvas que pudieran estar dentro del producto.

La seguridad, claro está, continúa siendo uno de esos puntos sensibles para todos, aunque no parece ser un temor compartido por los especialistas. El doctor Manuel Rapado, investigador del Centro de Aplicaciones Tecnológicas y Desarrollo Nuclear (Ceaden) asegura que esta es una de las tecnologías más seguras.

Aun cuando la percepción pública no la acompañe, esta técnica ha sido avalada internacionalmente por organismos como la Organización Mundial de la Salud y reconocida e introducida en más de 100 países.

Por demás, para evitar riesgos innecesarios existe el Centro de Protección e Higiene de las Radiaciones, que cuenta con todos los servicios de protección básicos. Controlan el lugar, con todas las condiciones y personal calificado necesario, donde se almacenan todos los desechos radioactivos que se generan de las aplicaciones de las técnicas nucleares en el país. Estos desechos son de baja y media radioactividad. Además, ofrece el servicio de calibración dosimétrica, que permite que todos los instrumentos de medición de las radiaciones ofrezcan una lectura exacta.

Las dosis empleadas, que varían en dependencia del producto y el objetivo que se persigue, están ampliamente estudiadas para que no afecten la composición del producto ni causen su activación.

“Con la tecnología nuclear, quien promueve su aplicación también tiene que promover su seguridad”, asegura Fernández Rondón.

Como en tu propia piel

Otra de las ventajas de la radiación isotópica es la posibilidad de trascender los límites de la naturaleza, con la creación de nuevos productos que solo pueden ser obtenidos mediante este proceso. Es el caso de los apósitos estériles de hidrogel, Ceacel, registrados por el Centro de Aplicaciones Tecnológicas y Desarrollo Nuclear para la atención a pacientes que han sufrido heridas, lesiones de diversa índole y quemaduras en la piel.

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Para la doctora Rosa Pérez, ya una vez probada la efectividad de la membrana se necesita con urgencia incrementar su producción. (Foto: JESSICA CASTRO BURUNATE).

Este producto sintético utiliza como base el polivinilpirrolidona (PVP), también llamado comúnmente polividona o povidona, un polímero soluble en agua que fue sintetizado por primera vez por el profesor Walter Reppe a inicios de la década de 1940. Inicialmente fue utilizado como un expansor del plasma sanguíneo y más tarde en una amplia variedad de aplicaciones en medicina, farmacia, cosmética y producción industrial. Mediante las radiaciones el polímero pasa a ser insoluble, se sintetiza y esteriliza simultáneamente.

El producto nacional es heredero de una creación que vio la luz a finales de la década de 1980 en los laboratorios del Instituto de Química de la Radiación Aplicada de Polonia. Su proceso tecnológico fue modificado hasta lograr adaptarlo a las condiciones tropicales de Cuba. La innovación se hizo necesaria para evitar la proliferación de microrganismos durante el tiempo de disolución del polímero.

La membrana de hidrogel ofrece varias ventajas tanto para el equipo médico como para el paciente, su utilidad como biomaterial radica, principalmente, en la similitud de sus propiedades con la de los tejidos vivos, y en ser biocompatibles y amigables con el cuerpo humano.

Su textura permite observar la evolución de la lesión sin necesidad de destapar la herida y exponerla nuevamente a bacterias para las que resulta impermeable. La estructura interna ayuda al crecimiento celular y evita la pérdida de agua y electrolitos. Estas, entre muchas otras bondades avaladas médicamente que agotarían las líneas de este trabajo.

En cuanto a los pacientes, muchos de los cuales son niños, estos apósitos disminuyen considerablemente el dolor, acelera la cicatrización de las heridas disminuyendo el tiempo de hospitalización, previene la formación de cicatrices hipertróficas, así como protege los huesos y los tendones.

Ha demostrado ser muy eficiente en el tratamiento de la psoriasis en su primer momento y las secuelas del acné. Sus aplicaciones cosméticas no son para nada despreciables. Al ser una membrana reticular que retiene el agua, la hidratación que provee parece también ser muy efectivas en las marcas de la edad.

Según la experiencia de la doctora Rosa Pérez, jefa de la sala de quemados del Hospital Pediátrico Juan Manuel Márquez, el apósito no muestra contraindicaciones, y ha resultado muy efectivo en el tratamiento de quemaduras de segundo grado a nivel superficial y profundo. Incluso para aquellos casos donde las dos capas de la epidermis se han perdido y no se puede esperar una cicatrización espontánea, ayuda a formar tejido de granulación útil para después hacer el injerto.

A nivel subjetivo, es mejor aceptada por los pacientes que otros sustitutos temporales de la dermis como la piel de cerdo y la membrana amniótica, explica la doctora.

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Todas las posibilidades para un desarrollo estable de esta tecnología se centran en incrementar las capacidades más allá del laboratorio. (Foto: CLAUDIA RODRÍGUEZ HERRERA)

Los buenos resultados han promovido el interés investigativo del personal médico. Sin embargo, la escasez de productos no permite hacer una sistematización de los estudios. Tan solo existe una tesis para la especialidad de Cirugía Plástica, Reconstrucción y Quemado, de la autoría de la doctora Raquel Puebla Blés sobre el uso del hidrogel, que muestra este método como mucho más efectivo que el tradicional.

Con este producto también se podrían resolver varios de los problemas prácticos del sistema nacional de salud, entre estos la poca disponibilidad de apósitos y de injertos biológicos para este tipo de padecimiento.

Pero con la capacidad del irradiador que dispone el Ceaden (tan solo cinco litros), que debe ser empleado para otros procesos, se logra una producción de tan solo 25 apósitos semanales, claramente insuficiente para la demanda nacional.

Hasta el momento se suministra principalmente a los centros hospitalarios Manuel Fajardo, General Calixto García, Hospital Militar Carlos J. Finlay, Hermanos Ameijeiras, Hospital Naval Luis Díaz Soto y Pediátrico Juan Manuel Márquez, todos ubicados en la capital cubana.

“Ningún país de América Latina ha logrado la introducción en hospitales de un producto similar a este. Ya eso es un gran logro”, se ufana Manuel Rapado, especialista al frente del proyecto que lleva implementándose desde el año 2012.

Pasarán varios años para que Cuba pueda considerar si quiere convertirse en líder de innovación en un campo como este. Para la innovación y la sistematización de resultados se requiere de una infraestructura que, al parecer, no es posible en estos momentos.

Sin embargo, lo que ha pasado hasta ahora con bajo perfil pudiera ganar relevancia en los años venideros, según es la intención de la directiva de Aenta, y si los aires financieros los acompañan. Por lo pronto, está prevista la recuperación y modificación tecnológica de la planta de irradiación ubicada en el Instituto de Investigaciones de la Industria Alimentaria. Paso dirigido, precisamente, al desarrollo con un nuevo escalado de los resultados que se tienen a nivel de laboratorio.

Con esto debe incrementarse el número de exportaciones de medicamentos como la spirulina, un suplemento dietético elaborado a base de cianobacterias que en su proceso de producción tiene varios momentos de descontaminación para los que la técnica nuclear resulta muy adecuada.

Prometedora también se muestran las membranas superabsorventes, dirigidas a mitigar la sequía y trabajar –la nueva tarea a la que todos estamos convocados– por la adaptación al cambio climático. La salvación del planeta puede venir también de la mano de la tecnología que tantas veces ha amenazado con su destrucción.

El OIEA ha reconocido en diversas ocasiones la buena preparación de los expertos cubanos y las contribuciones del país para la promoción del uso pacífico de la energía nuclear. La nación caribeña participa en varios proyectos de cooperación técnica con este organismo en las áreas de salud humana, seguridad alimentaria y medioambiente.

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